Toronto’s Fable lève 10,5 millions de dollars pour faire de l’accessibilité en ligne une réalité pour les utilisateurs handicapés

Alwar Pillai, PDG et co-fondateur de Fable, une plateforme d’accessibilité, affirme que la startup torontoise “se concentre sur les entreprises qui ont de grandes équipes numériques et des milliards d’utilisateurs”.Fred Lum/Le ballon et le courrier

Fable Tech Labs Inc., une startup torontoise à croissance rapide qui aide les entreprises à rendre leurs produits numériques plus utilisables par les personnes ayant des problèmes d’accessibilité, a levé 10,5 millions de dollars en capital de risque.

Le financement a été assuré par Five Elms Capital, basé à Kansas City, et soutenu par Difference Partners et l’ancien investisseur Disruption Ventures ainsi que le financier torontois John Ruffolo, qui utilise un fauteuil roulant après un accident de la circulation presque mortel en 2020.

Fable s’est rapidement imposée comme une startup pour les grands clients, notamment Microsoft Corp. MSFT-Q, la société mère de Facebook Meta Platform Inc. FB-Q, Shopify Inc. SHOP-T, Slack Technologies LLC, Walmart Inc. WMT- N et Telus Corp. TT pour s’assurer que leurs offres numériques ne négligent pas les utilisateurs malvoyants ou ayant des problèmes de mobilité.

“Nous ciblons les entreprises qui ont de grandes équipes numériques et des milliards d’utilisateurs”, a déclaré le PDG Alwar Pillai. “Nous pensons qu’en les aidant, nous débloquons l’accès à beaucoup plus d’utilisateurs sur le réseau.”

Mme Pillai et COO Abid Virani ont cofondé Fable en 2018, un an après avoir obtenu une maîtrise en design inclusif de l’Université d’art et de design de l’Ontario. Mme Pillai a déclaré qu’elle avait rédigé sa thèse de maîtrise sur la conception de technologies pour les personnes âgées et sur la façon dont les outils numériques pourraient jouer un rôle pour garantir qu’ils ne se sentent pas socialement isolés.

Ses premières expériences de travail, y compris des séjours en tant qu’experte en accessibilité pour le ministère de l’Éducation de l’Ontario et en tant que conceptrice d’expérience utilisateur pour Rogers Communications Inc., lui ont fait réaliser que les entreprises mettent rarement en pratique « l’expérience idéale » pour les clients qui ont des problèmes d’accessibilité. qu’elle a appris à l’école.

“Je viens de voir le manque à gagner dans la façon dont nous construisons des produits”, a-t-il déclaré.

“Ce que j’ai remarqué, c’est que tout le monde parlait d’accessibilité et essayait de rendre les produits accessibles, mais aucune personne handicapée n’était dans la salle pour donner son point de vue. … Pour moi, il était essentiel de s’assurer que nous intégrons diverses perspectives dans le produit et le travail en cours afin que les gens soient plus conscients et puissent prendre des décisions plus éclairées. En fin de compte, si vous avez un processus plus inclusif, vous aurez un produit accessible. »

Fable propose un service d’abonnement, embauchant des centaines de personnes handicapées pour rechercher et tester des produits au fur et à mesure que leurs clients les développent. Les utilisateurs partagent leurs commentaires sur la plateforme Engage de Fable, qui sont ensuite examinés par les clients de la startup pour déterminer comment améliorer les fonctionnalités d’accessibilité de ses produits. Fable facture généralement aux clients des dizaines de milliers de dollars par an.

M. Ruffolo a déclaré qu’en regardant autour de lui, il s’est rendu compte que le marché des produits et services pour aider les utilisateurs ayant des problèmes d’accessibilité était “plus grand qu’il ne le pensait”, englobant non seulement les malentendants mais aussi les survivants d’un AVC, les personnes atteintes de la maladie de Parkinson. et les utilisateurs plus âgés. Il a fait l’investissement personnellement. “C’est un marché énorme et il sera plus grand en raison du vieillissement de la population.”

Microsoft a commencé à travailler avec Fable l’année dernière. “Le partenariat a commencé avec Fable travaillant avec nous pour mener des recherches sur l’accessibilité des sites et services Microsoft, et s’est développé pour inclure des modules d’apprentissage sur la façon dont les développeurs handicapés peuvent utiliser les produits Microsoft pour faire de leur mieux”, a déclaré Dona Sarkar, chef responsable de la technologie. dans Microsoft Accessibilité.

“Travailler avec une organisation qui partage la même passion pour l’accessibilité des développeurs que Microsoft a revigoré, c’est pourquoi nous sommes si enthousiasmés par les dernières nouvelles de collecte de fonds de Fable”, a-t-il ajouté.

Microsoft est l’un des quelques géants de la technologie, dont Apple Inc. et Amazon.com Inc., qui ont ajouté des fonctionnalités d’accessibilité à leurs produits. Par exemple, ils ont introduit des sous-titres automatiques et des lecteurs d’écran en voix off pour décrire les images dans les vidéos et les photos. Microsoft a également proposé un logiciel de tablette à commande visuelle ainsi que des alternatives matérielles de clavier, de souris et de contrôleur de jeu pour aider les personnes ayant des problèmes de mobilité qui ont des difficultés avec les outils de navigation standard.

Pourtant, le magazine technologique en ligne Engadget a déclaré en décembre dernier dans son rapport annuel sur l’accessibilité de l’industrie que “les grandes organisations continuaient de prendre des décisions qui excluent les personnes handicapées”.

Austin Gideon, partenaire de Five Elms, a déclaré dans une interview qu’il pensait que les considérations d’accessibilité dans le développement technologique “pourraient être là où [data protection] et la vie privée était une décennie avant que les mandats européens ne changent tout le tableau. Je pense que, historiquement, l’accessibilité a peut-être été considérée comme réactionnaire », de sorte que les entreprises ne réagiraient qu’aux poursuites ou aux plaintes.

Mais étant donné qu’environ 15 % des utilisateurs ont besoin d’aide pour utiliser la technologie, les entreprises “voient vraiment [engaging Fable] comme une opportunité de revenus » pour développer son marché potentiel, a ajouté M. Gideon.

Il a prédit que Fable, qui a également commencé à proposer des cours vidéo aux entreprises pour concevoir des produits plus accessibles, pourrait rapidement augmenter ses revenus. Ils coûtent actuellement entre 50 et 100 millions de dollars américains au cours des cinq prochaines années.

“Nous sommes incroyablement impressionnés par les performances financières” de l’entreprise de 60 personnes et son potentiel de croissance, a-t-il déclaré.

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