Tavares et Nylander prennent vie alors que les Maple Leafs montrent leur cœur dans la victoire du match 5

TORONTO – Huit heures avant que son équipe ne se présente sur la glace pour un cinquième match décisif contre son adversaire de calibre championnat, Sheldon Keefe a tout expliqué. Pour que leur groupe arrive là où ils doivent aller, pour qu’ils atteignent des sommets que le monde du hockey pense qu’ils ne peuvent pas atteindre, ils devraient donner tout ce qu’ils ont.

Ils devraient pousser, vague après vague, jusqu’à ce qu’il n’y ait plus rien, se battant pour chaque pouce.

“Au moment où vous arrivez à cette partie de la série, c’est plus une question d’attrition qu’autre chose”, avait déclaré l’entraîneur. “Essayer d’épuiser les équipes. Essayer d’obtenir un avantage, mentalement, physiquement, quand vous le pouvez.”

Un mardi soir à la Scotiabank Arena, ses Maple Leafs de Toronto ont trouvé cet avantage. Il est apparu avec les numéros 88 et 91, lorsque les superstars de soutien John Tavares et William Nylander ont pris vie lorsque leur équipe en avait le plus besoin, les ramenant d’entre les morts après qu’un autre début cauchemardesque ait menacé de les faire tomber une fois de plus.

En cambio, estos Maple Leafs mostraron el tipo de lucha e indomabilidad obstinada que durante mucho tiempo parecía estar ausente de su ADN, abriéndose camino hacia atrás y continuando avanzando hasta que aseguraron una victoria por 4-3 y una ventaja crucial de 3-2 en la série.

« Ça a commencé dans la seconde », a déclaré le capitaine du Lightning de Tampa Bay, Steven Stamkos, après le match, assis à côté de Victor Hedman dans les entrailles de la grange de Toronto, la frustration inscrite sur son visage. “Vous savez, nous savions évidemment qu’ils allaient pousser. Vous devez leur donner du crédit.

“Ils ont poussé.”

Pendant 20 minutes, la seule poussée qui a semblé venir a été celle qui a envoyé la promesse 2021-22 de ces Leafs à la poubelle, Toronto commençant une fois de plus la nuit sur le pied arrière et se faisant encore une fois enterrer tôt. Au moment où ils sont retournés dans les vestiaires en réfléchissant à leur sort, les Bolts les avaient dominés 14-5, les avaient surclassés 2-0 et semblaient prêts à les dépasser dans les 40 prochains, comme cela a été le cas avec l’équipe de tête à chaque match. .de ce combat du premier round.

Et puis quelque chose a changé.

Un rare oubli des champions a un peu ouvert la porte, alors que les Bolts se sont retrouvés au point de penalty avec leur deuxième faute de trop-homme du match, leur troisième de la série. Après avoir vu Toronto dégringoler de manière si aléatoire lors de ses fissures en première période en avantage numérique, la foule de la Scotiabank Arena a éclaté en scandant « Tirez sur la rondelle! Tirez la rondelle ! L’équipe de Jon Cooper ne transpirait probablement pas à un tournant.

Mais trois minutes et demie après le début de la deuxième période, un est venu quand même, sortant du bâton de Nylander en haut du cercle droit, rebondissant sur le patin de Tavares devant le filet et flottant devant le sac droit d’Andrei Vasilyevsky.

C’était juste l’étincelle dont ils avaient envie, les Maple Leafs se nourrissant du peu de chance qui leur avait été accordée.

“Cela nous a donné vie”, a déclaré Keefe à propos du but. « La foule s’est vraiment mise dedans à partir de là. Et on ne s’arrête pas.”

Cette foule a regardé Auston Matthews charger dans le Lightning comme un taureau fou, jetant des rondelles dans le filet sous tous les angles, se débattant le long des murs, refusant d’être tenu à distance. Alors que Mitch Marner planait à travers la zone offensive, se tordant et tournant autour des corps de Tampa Bay pour rechercher n’importe quelle feuille avec une voie à exploiter.

Les maillots bleus sont revenus sur le banc, d’autres sont passés par-dessus les planches, et le combat n’a fait que continuer. Colin Blackwell et Jason Spezza l’ont versé à tour de rôle, mettant plus de disques sur Vasilevskiy, et plus après cela. La foule grandissait dans un murmure de tension et d’excitation, attendant que le barrage se brise, sentant que quelque chose se préparait.

Un cliché de Mark Giordano. Un autre de Marner, par Ilya Lyubushkin. Les jeunes leaders des Maple Leafs n’arrêtaient pas de jeter leur corps sur les Bolts chaque fois qu’ils en avaient l’occasion. Essayer d’épuiser son adversaire, essayer de trouver un avantage.

À la fin de la 40e minute, il semblait que les Leafs, au moins, allaient se battre. Mais ils avaient des projets sur quelque chose de plus grand.

“Nous avons parlé, entre les termes, de creuser et d’avoir besoin de plus”, a déclaré Tavares. « Moins sur les X et les O, mais juste trouver un autre niveau. Je pense que nous avons fait du bon travail en nous en tenant à cela.”

Trois minutes après le début de la dernière période, les numéros 88 et 91 ont récidivé.

Avec la pile interminable de pénalités des deux clubs laissant les choses au niveau 4 contre 4, Nylander a ramassé la rondelle sur sa propre ligne bleue et a commencé à patiner. Il a fait un pas vers sa gauche puis s’est déplacé vers sa droite, faisant trébucher Alex Killorn. Il a offert le même marché à Brayden Point, qui a été forcé de regarder l’ailier patiner doucement devant lui sur le flanc droit. Le défenseur mondial Victor Hedman était le suivant : Nylander a échangé pour lui, simulant un tir et s’est plutôt enroulé autour du filet, lâchant la rondelle pour Tavares, positionné derrière la ligne de but.

Le capitaine a emboîté le pas, une feinte et un curlback de son cru envoyant Erik Cernak sur la glace, ouvrant suffisamment d’espace pour que Tavares lance la rondelle à un Morgan Rielly grand ouvert. Tir rapide, rondelle enfouie, niveau de jeu.

C’était le genre de moment que les fidèles des Maple Leafs attendaient de Tavares, le genre de séquence dynamique de numéro 91 qui semblait avoir été perdue pour les quatre premiers matchs de cette série. Mais en regardant ce cinquième match crucial mardi, Keefe est resté fidèle à sa confiance en le capitaine.

“Le temps de John va venir”, avait-il alors dit. À la fin de la nuit, il s’était montré prophétique.

Pourtant, les garçons en bleu n’avaient pas fini.

Une minute plus tard, Nylander, qui est entré dans ce match ressentant la chaleur d’un avant-ball terne que le monde du hockey a qualifié de définissant le caractère, qui avait des doutes sur son courage malgré le fait qu’il était le meilleur marqueur de son équipe en séries éliminatoires depuis l’année dernière, qui avait construit jusqu’à un moment fort : l’embrayage est arrivé.

Recevant une passe d’Ilya Mikheyev dans la zone des Bolts, l’équipe de l’arène annonçant toujours le but de Rielly au-dessus de leurs têtes, Nylander a acculé la rondelle, ouvert et connecté sans hésitation devant le gant de Vasilevskiy, le tir a fait écho sur le poteau et est entré comme un son audible . point d’exclamation. De 0-2 à 3-2.

Si ceux qui se trouvaient à l’extérieur du vestiaire des Maple Leafs ont été surpris de voir les deux membres les plus vilipendés du noyau dur du club mener la charge ce soir, ils étaient les seuls. À l’intérieur de la pièce, il n’y avait aucun doute sur ce dont sa deuxième vague de stars est capable.

Le vétéran résident Spezza, qui a vu bon nombre des meilleurs du jeu faire leur truc au cours de ses décennies dans la ligue, a clairement fait savoir à quiconque écoutait le mois dernier, la nuit où Nylander a battu son meilleur record de buts en carrière.

“Nous savons tous que lorsqu’il est sur son jeu, il est difficile de l’arrêter”, a alors déclaré le joueur de 38 ans. Mardi soir, Nylander était d’accord avec lui.

Cependant, c’était loin d’être un effort à deux. Découvrez la liste et les noms qui composent l’équipe à domicile ont joué leur rôle dans l’effort de retour. Tavares et Nylander ont attrapé ce rocher et ont commencé à le pousser vers le haut de la colline. Mais l’équipe autour d’eux s’est ralliée, s’est mise au travail et a également mis son poids. Le quatrième ligne, le troisième, Jack Campbell leur donne toutes les chances depuis la cage.

Et lorsque les champions en titre se sont battus de leur côté, obtenant un but de Ryan McDonagh à mi-chemin du troisième pour égaliser les choses, ce sont Matthews et Marner qui ont terminé le travail, se connectant dans un compte deux contre un qui avait le La foule de la Scotiabank Arena était si frénétique que le sol a tremblé.

“C’est tout ce que vous recherchez”, a déclaré Keefe à propos des performances de ses quatre premiers une fois la poussière retombée sur la victoire. « C’est un moment clé, non ? La période la plus difficile de l’année. Contre des champions consécutifs.

“C’est ce que vous recherchez dans les grands matchs comme celui-ci. Vous avez besoin que vos meilleurs collaborateurs interviennent et fassent la différence. Ils l’ont certainement fait.”

Du mauvais côté du premier retour de cette série, Stamkos a reconnu à contrecœur la même chose.

“Ils sont devenus gros avec eux ce soir.”

Cependant, comme c’est le cas pour une grande partie des séries éliminatoires, le véritable poids de ce moment sera déterminé par ce qui se passera ensuite.

Les fantômes des séries éliminatoires des Maple Leafs sont toujours suspendus au-dessus de leurs têtes, même après une nuit où ils ont joué à fond. Le véritable test est encore à venir, alors que le club se prépare à entrer dans l’Amalie Arena pour le match 6 jeudi, cherchant à infliger aux Bolts leur première défaite consécutive de cette formidable course de championnat de deux ans.

Une victoire dans le cinquième match et une avance dans la série rendent la tâche à accomplir plus intimidante. Mais l’espoir pour ceux qui regardent de loin est que la victoire de mardi restera dans les mémoires non pas comme un tremplin vers un autre épisode de chagrin, mais comme la nuit où ces Maple Leafs ont finalement appris à se défendre.

« Là-bas, c’est une bonne équipe de hockey. Nous savons qu’ils vont vouloir réagir et pousser, donc nous allons devoir comprendre qu’il en faudra plus », a déclaré Tavares à propos de la direction que doit prendre son équipe à partir d’ici.

« Et nous devons continuer à creuser, en équipe, individuellement, pour en trouver plus. Pour jouer à ce niveau. Comprenez à quel point cela va être difficile de le faire.

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