“Je suis un peu perdu en ce moment”

Alors que les Maple Leafs de Toronto cherchent à bouleverser leur alignement après une sixième sortie consécutive au premier tour, des questions clés trouveront une réponse au cœur de leur alignement. Les six premiers, les Core Four, les pièces maîtresses qui alimenteront la quête du club 2022-23 pour un meilleur résultat en mai et juin.

Mais au-delà des marges de la liste, il y a une autre question subtile mais importante à laquelle il faut répondre. Qu’en est-il de Jason Spezza, l’ancien homme d’État des Maple Leafs, qui a pris l’habitude de profiter des rabais de sa ville natale pour rester avec son équipe d’enfance?

Après une autre fin décevante qui a laissé les fidèles Maple Leafs sous le choc, beaucoup se demandant quels changements subiront la formation avant de retourner sur la glace en octobre, l’avenir du joueur de 38 ans en bleu et blanc semble plus flou qu’il ne l’a été en étés. . dernière.

“Je ne sais pas, je suis un peu perdu en ce moment, pour être honnête”, a déclaré Spezza mardi, lorsqu’on lui a demandé quelle était la prochaine étape pour lui alors qu’il cherchait à rebondir après la déception de cette brève série éliminatoire. “Les choses sont un peu différentes cette année pour moi. Donc en ce moment, je traîne juste avec ma famille et je traîne.

“Il y a beaucoup de questions.”

Une chose qui ne fait aucun doute, cependant, est la volonté du n ° 19 de faire une autre course pour aider ces Maple Leafs assiégés à franchir la ligne d’arrivée, s’ils sont prêts à le récupérer.

“J’adore le jeu. J’ai toujours soutenu que si je peux donner du sens au groupe, si je suis contributeur tous les soirs, alors j’ai envie de jouer », a-t-il déclaré. «Il y a donc des conversations à avoir avec moi et la direction, les entraîneurs. Mais c’est le seul endroit où je jouerais.

La transformation de Spezza à Toronto est bien documentée. Un phénomène offensif de 90 points à son apogée, l’ancienne vedette d’Ottawa et de Dallas a changé tous les aspects de qui il est en tant que joueur de la LNH pour rester dans la ligue alors que sa carrière approche de la barre des deux décennies. Au cours des trois dernières saisons, cela a signifié échanger la gloire des six premiers contre les six derniers, jouer 10 à 11 minutes par soir ou rien, et faire plus impression hors de la glace que dessus.

“J’ai dû me remodeler en tant que joueur pour survivre”, a déclaré Spezza à propos de ce voyage. “Je ne suis plus le joueur que j’étais, je ne pense pas que quelqu’un quand il atteindra 39 ans sera le même joueur qu’il était à 20 ans. Mais j’ai essayé de donner tout ce que j’avais chaque soir. Je pense que parfois j’aimais vraiment mon jeu, parfois j’étais frustré par mon jeu.

“Mais je pense que j’ai vraiment essayé d’embrasser le rôle et d’être bon dans ce domaine, d’être le meilleur possible avec ce qu’on m’a donné et ce qu’il me reste. C’était mon objectif quotidien, essayer de tout sortir de moi-même.”

Pourtant, voir l’équipe échouer une fois de plus, les voir devoir répondre aux mêmes questions qu’ils ont posées il y a un an, a conduit le vétéran à se demander à quel point sa présence avait vraiment eu un impact sur l’ascension de ce club.

“Je croyais vraiment, vraiment que l’équipe allait réussir cette année. J’ai déployé beaucoup d’efforts pour aider le groupe à repousser ses limites, puis échouer à nouveau est frustrant pour moi”, a-t-il déclaré. « Cela m’amène à me poser des questions comme : ‘en ai-je fait assez ? Ai-je aidé à appuyer sur les bons boutons ? Ai-je fait tout ce que j’ai pu pour aider l’équipe à s’en sortir ? Donc, je pense que c’est difficile.

“C’est juste que ces opportunités ne se présentent pas très souvent. Donc, c’est difficile.”

Aussi découragé que soit le Leaf le plus âgé, vous n’avez pas besoin de creuser trop profondément pour avoir une idée de la façon dont il a contribué à propulser ce club vers l’avant.

Lorsque ces Leafs se sont retrouvés à perdre dans le match 5 de ce combat de premier tour avec le champion en titre Tampa Bay Lightning, en baisse de 2-0 lors d’une nuit qui les aurait fait perdre un déficit de 3-2 en série et peut-être une disparition encore plus rapide. c’est Spezza qui a rallié ses coéquipiers entre les périodes, prononçant un discours entraînant à l’entracte, avant que Toronto ne revienne pour une victoire de 4-3.

Cette équipe ira comme son noyau, ses six meilleurs leaders très bien payés et étoilés. Mais au fond, loin des projecteurs, nul doute que le n°19 a joué son rôle essentiel pour faire avancer son club.

“Je ne sais pas si je peux mesurer, et même avoir les mots pour dire à quel point il a été important pour notre équipe”, a déclaré John Tavares à propos de Spezza. « Spécifiquement pour moi, en tant que capitaine. C’est quelqu’un sur qui je peux vraiment m’appuyer. Et puis, évidemment, ce qu’il peut faire en tant que joueur de hockey, et comment il vient d’accepter le rôle qu’il a, parce qu’il croit vraiment en ce groupe ici et en ce que nous pouvons faire et en l’opportunité que nous avons.

“Ce n’est même pas seulement ça, c’est le plaisir et la joie qu’il apporte chaque jour, à son âge et depuis combien de temps il est ici. Il a été un joueur et une personne extrêmement importants pour nous.

“Cela a signifié beaucoup”, a répété Morgan Rielly. « Il a été un grand leader pour nous. C’est un gars sur lequel presque tout le monde peut s’appuyer, et il a eu l’occasion de s’appuyer sur son cerveau.”

Kyle Dubas dirait simplement qu’il rencontrera Spezza dans les prochains jours et partira de là, mais peu importe ce qui se passera ensuite, il ne fait aucun doute ce que Spezza a apporté à l’organisation pendant son mandat à Toronto, a déclaré le directeur général.

“Il est difficile de décrire pleinement l’impact qu’il a eu sur l’équipe”, a déclaré Dubas. “Évidemment ses contributions à l’équipe, mais dans le vestiaire, l’été, le temps qu’il passe avec chacun des jeunes joueurs depuis le jour de son arrivée. C’est une personne spéciale.”

Pour le vétéran Mark Giordano, qui se retrouve dans une position similaire à un vétéran local avec des points d’interrogation sur son avenir, cela peut être lié à la tourmente émotionnelle que Spezza traverse après avoir échoué à aider le groupe à surmonter cet obstacle du premier tour.

«Nous sommes tous les deux très similaires dans le sens où nous sommes tous les deux de Toronto et nous avons notre famille ici. Nous avons grandi ici. J’ai donc hâte de m’asseoir avec Spezz et d’avoir de bonnes discussions dans les prochains instants”, a déclaré Giordano. “Mais je suis sûr qu’il y a plein de choses dans son esprit, comme moi.”

Bien que l’avenir de Giordano à Toronto soit également incertain, cela est dû à différentes raisons compte tenu de sa place dans le match. Giordano, ancien vainqueur du trophée Norris et capitaine de deux franchises précédentes, a montré cette saison qu’il peut toujours être un joueur d’impact à l’arrière, passant en moyenne plus de 20 minutes par nuit lors de la série de premier tour des Leafs.

La question de savoir si Toronto cherchera à le ramener et si elle peut se permettre de le faire est en suspens. Mais comme Spezza, l’attrait de cette connexion locale laisse la porte ouverte, a déclaré Giordano.

« Tout le monde sait que je viens de Toronto, j’adore cet endroit, j’ai adoré mon temps ici. Ensuite, nous verrons ce qui se passe », a déclaré le vétéran de l’arrière-garde. « Je parlerai à mon agent ici la semaine prochaine, ou plus tard. Il est encore assez frais de la défaite. Mais je vais lui parler et partir de là. Évidemment, je ne pense pas que ce soit un secret que j’ai apprécié mon séjour ici.”

Que ce soit en bleu et blanc ou pour la quatrième franchise de sa carrière de près de deux décennies, l’ancien leader des Flames de Calgary s’est dit confiant dans ce qu’il peut encore faire à ce niveau.

“Je sens que je peux encore contribuer, je peux encore aider l’équipe à avancer, à pousser l’aiguille vers l’avant. Je dis toujours, à la minute où je ne pense pas que je contribue de manière positive, je n’avancerai pas”, a-t-il déclaré. «Mais je me sens plutôt bien dans mon jeu et j’ai l’impression d’être un gars qui peut aussi aider les jeunes sur la route. Je me sentais bien et je continuerai à m’entraîner dur et j’espère continuer à jouer ici encore quelques années.

Et c’est peut-être à cause de cette constance, cette lutte pour rester un contributeur clé même au crépuscule de sa carrière, qu’il respecte le parcours que son compatriote vétéran a entrepris à Toronto.

“Je veux dire, il a été l’un des meilleurs de la ligue pendant longtemps”, a déclaré Giordano à propos de Spezza, “et pour lui de passer d’un gars qui a probablement joué plus de 20 par nuit à jouer son rôle cette année, à le voir s’adapter et jouer aussi bien dans ce rôle est vraiment impressionnant. Peu de gars dans la ligue peuvent faire ça tard dans leur carrière.

Avec beaucoup de déballage et de dissection à faire avant que Dubas et compagnie ne décident qui reviendra et qui passera à autre chose, il est trop tôt pour dire si Giordano ou Spezza seront sous les couleurs des Maple Leafs en octobre. Mais pour Jake Muzzin, un autre leader chevronné qui est venu en Ontario avec une sagesse à partager et une jeune équipe à diriger, la valeur que ses collègues vétérans ont apportée à leur séjour ici est évidente.

“C’est bien d’avoir des vétérans dans la salle”, a déclaré Muzzin à propos du couple. «Ils calment les choses, ils disent les choses quand il faut les dire. Ils gardent les garçons honnêtes.

«Deux gars de Toronto aussi. Cela signifie un peu plus, je pense, pour ces gars-là.”

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