Comment une entreprise de logiciels chauffe les sables bitumineux de l’Alberta

Alors que les entreprises de sables bitumineux s’efforcent d’atteindre leurs objectifs climatiques et font face à un plafond entrant sur les émissions totales du gouvernement fédéral, jamais plus d’attention n’a été accordée à la façon dont l’industrie du nord de l’Alberta peut réduire sa vaste pollution atmosphérique. Le résultat est une vague d’innovation technologique, y compris des idées conçues pour la première fois il y a plusieurs décennies, telles que l’extraction de l’huile au micro-ondes.

Il s’agit essentiellement de la technologie développée par la société de logiciels Acceleware, basée à Calgary, qui a commencé à produire du pétrole dans son usine de démonstration dans la province le mois dernier, près de Lloydminster.

Sous terre, l’entreprise utilise des ondes radio pour chauffer l’huile, qui est ensuite pompée à la surface. La technologie est encore en cours de développement et fait toujours face à des défis, mais ses partisans affirment qu’elle a le potentiel de réduire les émissions de carbone dans le secteur.

“Depuis les années 1940, les gens ont pensé à l’idée d’utiliser l’énergie des radiofréquences pour produire du pétrole”, a déclaré le PDG d’Acceleware, Geoff Clark.

Dans le passé, même au cours des dernières décennies, les chercheurs ont utilisé des équipements de stations de radio ou de télévision, qui, selon Clark, ne fonctionnent pas bien comme source de chaleur.

“À notre avis, les gammes de fréquences sont erronées, l’efficacité est erronée et le coût en capital de cet équipement de communication est trop élevé”, a-t-il déclaré.

Acceleware injecte la radiofréquence sous terre à travers deux lignes de chauffage. Une fois le pétrole chauffé, il s’écoule dans le puits producteur et est pompé à la surface. (CBC News Graphics)

Lorsque les entreprises de sables bitumineux forent des puits de pétrole, elles chauffent généralement le bitume avec de la vapeur, qui est produite à partir de gaz naturel. Si la technologie des ondes radio réussit, les entreprises pourraient réduire leurs émissions et leur consommation d’eau. Il pourrait également y avoir des économies en capital et en coûts d’exploitation, a déclaré Clark.

“Utiliser l’électrification pour décarboner la production de pétrole lourd est vraiment ce que nous essayons de faire”, a-t-il déclaré. “Le grand défi pour nous est de montrer que nous faisons ce que nous disons que la technologie peut faire.”

Le pétrole est pompé à la surface de ce puits dans le cadre du projet de test Acceleware. (Kyle Bakx/CBC)

L’installation de démonstration d’Acceleware a commencé ses opérations en mars et a commencé à produire du pétrole en avril, bien que la société n’ait pas précisé combien. L’entreprise augmente progressivement la quantité d’électricité pour tester la quantité de chaleur et de pétrole qu’elle peut produire.

Le plan est de faire fonctionner le projet pendant six à 12 mois, afin de collecter suffisamment de données. Acceleware ne veut pas être une compagnie pétrolière en soi, mais vendre et entretenir des équipements aux producteurs de champs pétroliers.

La technologie pourrait être prête à être utilisée dans l’industrie dès l’année prochaine, a indiqué la société, si la démonstration réussit.

HORLOGE | Comment Acceleware a eu l’idée d’utiliser les ondes radio dans le domaine pétrolier :

Depuis plus de 10 ans, Acceleware travaille au développement de la technologie des micro-ondes dans les sables bitumineux.

L’idée est venue d’un projet en Californie, explique Geoff Clark, PDG de l’entreprise. 1:54

‘C’est tôt’

Acceleware, qui a été fondée en 2004 en tant qu’entreprise de logiciels, a reçu plus de 15 millions de dollars en subventions gouvernementales d’Alberta Innovates, d’Emissions Reduction Alberta et de Technologies du développement durable Canada. Les partenaires de l’industrie comprennent les poids lourds des sables bitumineux Suncor et Cenovus.

“Ce n’est que le début, mais c’est excitant”, a déclaré Bryan Helfenbaum, directeur exécutif des hydrocarbures avancés chez Alberta Innovates, une société gouvernementale provinciale.

Acceleware entre dans un “point de basculement”, a-t-il déclaré, car les mois à venir montreront quel type de production de pétrole est possible à quelle profondeur, échelle, prix et durée.

“Il y a beaucoup de facteurs qui influenceront la viabilité commerciale et s’il s’agit d’une solution qui pourrait être appliquée très largement, ou plutôt d’une opportunité de niche”, a déclaré Helfenbaum. “Il s’agit d’une approche vraiment nouvelle qui peut réduire considérablement nos émissions, d’autant plus que le réseau électrique de l’Alberta devient vert au fil du temps.”

HORLOGE | Les producteurs de pétrole lourd testent de nombreuses façons de réduire les émissions, comme l’utilisation de solvants comme le butane :

Recherche en cours pour réduire les émissions dans les sables bitumineux

De nombreux projets sont en cours pour tester de nouvelles techniques et technologies afin de réduire la pollution due aux sables bitumineux, déclare Bryan Helfenbaum d’Alberta Innovates. 1:39

Helfenbaum faisait partie d’un projet similaire il y a plusieurs années avant de se joindre à Alberta Innovates, tandis que Suncor et d’autres membres de l’industrie exploraient l’utilisation des ondes radio et des solvants pour générer de la chaleur souterraine.

Le projet a coûté plus de 100 millions de dollars mais n’a jamais été entièrement testé, a déclaré Helfenbaum, en raison de problèmes d’installation et d’autres problèmes.

TerraVent Environmental, basé en Floride, a depuis acheté la technologie et la société a déclaré qu’elle poursuivait son développement.

Acceleware a commencé à produire du pétrole en avril sur son site de démonstration près de Lloydminster, en Alberta. (Kyle Bakx/CBC)

Plusieurs solutions possibles

Il existe des dizaines d’autres projets de recherche en cours visant à réduire les émissions dans les sables bitumineux, notamment en mettant l’accent sur la diminution de la quantité de vapeur nécessaire pour chauffer le bitume sous terre. Certaines entreprises expérimentent l’utilisation de solvants et de produits chimiques.

Si Acceleware réussit avec sa technologie, l’entreprise pourrait se diversifier dans des secteurs tels que la production d’hydrogène ou le séchage des céréales.

“Nous pensons que nous avons d’abord choisi l’application la plus difficile et c’est celle qui se trouve à 500 mètres sous terre”, a déclaré Clark.

Oon-Doo Baik, un ingénieur de l’Université de la Saskatchewan qui étudie le chauffage par radiofréquence des biomatériaux, a déclaré qu’il s’agissait peut-être d’un “processus économe en énergie, mais c’est un processus sophistiqué”. Il doit y avoir une bonne compréhension du champ électromagnétique, par exemple, pour utiliser la technologie efficacement et correctement dans les industries connexes, a-t-il déclaré, dans une réponse par e-mail sur le chauffage par radiofréquence.

La plupart des entreprises de sables bitumineux se sont fixé pour objectif d’atteindre le zéro net d’ici 2050, tandis que le gouvernement fédéral devrait introduire un plafond d’émissions pour l’industrie plus tard cette année.

Les installations d’exploitation des sables bitumineux dans le nord de l’Alberta représentent environ 11 % des émissions totales de carbone du Canada. Le gouvernement fédéral s’attend à ce que la zone pétrolière réduise ses émissions de plus de 40 % d’ici 2030.

Le projet de 21 millions de dollars d’Acceleware est soutenu par trois sources de financement gouvernementales et trois compagnies pétrolières. (Kyle Bakx/CBC)

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